Qu’est-ce qui se passe avec l’astéroïde (6478) Gault? Les chercheurs sont ravis par un comportement mystérieux

Qu’est-ce qui se passe avec l’astéroïde (6478) Gault? Les chercheurs sont ravis par un comportement mystérieux

Astéroïde (6478) Gault est un astéroïde actif – et se comporte étrangement
Au printemps, les scientifiques ont découvert que l’astéroïde (6478) Gault est un astéroïde actif : il éjecte la poussière et tire non seulement une queue derrière elle, mais deux. C’est inhabituel et en fait plus le comportement d’une comète que celle d’un astéroïde. Alors que les astronomes sont encore perplexes quant à la raison pour laquelle l’astéroïde tire les traces de poussière derrière elle, une équipe de scientifiques publie un rapport dans la revue Astrophysical Journal Letters, qui décrit un autre comportement inhabituel de l’astéroïde.

Les chercheurs avaient observé l’astéroïde (6478) Gault en raison de ses deux queues
Les scientifiques du MIT dirigés par Michael Marsset avaient effectivement observé l’astéroïde pour en savoir plus sur ses deux queues inhabituelles. « Nous savons qu’un million de corps célestes entre Mars et Jupiter, et peut-être 20 dans la ceinture d’astéroïdes sont actifs, » Marsset est cité comme disant dans un communiqué du MIT. « C’est donc très rare. » Pendant deux nuits, les scientifiques ont pris pour cible l’astéroïde avec un télescope à Hawaii – et ont pu observer quelque chose de fascinant: l’astéroïde a changé sa couleur pendant que les astronomes l’observaient.

Dans la lumière infrarouge, l’astéroïde rougeâtre est devenu un astéroïde de couleur bleue. « C’était une très grande surprise, » Marsset est cité comme disant. « Nous n’avons jamais vu un changement aussi radical comme celui-ci en si peu de temps », explique Francesca DeMeo, coauteure. Les scientifiques croient que la poussière à la surface de l’astéroïde a été de couleur rouge pendant des millions d’années dans la lumière du soleil. L’astéroïde a peut-être perdu cette couche de poussière en raison de sa rotation rapide autour de son propre axe. « Nous voyons maintenant la surface sous-jacente de l’astéroïde, des couches fraîches et bleues », a déclaré M. Marsset.

Rotation de l’astéroïde (6478) Gault peut avoir causé le changement de couleur
Selon les chercheurs, la rotation de l’astéroïde pourrait avoir été déclenchée par l’effet YORP (du nom des chercheurs Yarkovsky, O’Keefe, Radzievskii et Paddack). L’effet YORP est l’influence du soleil sur de plus petits corps célestes : les astéroïdes reflètent une grande partie des rayons du soleil, mais une partie est absorbée et libérée sous forme de chaleur et de poussée. Par exemple, un astéroïde peut devenir une rotation rapide sur des millions d’années – éventuellement l’astéroïde pourrait même se dissoudre.

Les chercheurs veulent maintenant continuer à observer l’astéroïde avec le comportement étrange. D’ailleurs, avec les deux queues est loin d’être réglé. « À ma connaissance, c’est la première fois que nous voyons un corps céleste émettre de la poussière, semblable à une comète », a déclaré Marsset.

« Hubble » photographié astéroïde (6478) Gault avec deux queues
Le télescope spatial Hubble a également photographié l’astéroïde avec les deux queues. Les astronomes estiment que la queue plus longue s’étend sur environ 800 000 kilomètres dans l’espace, tandis que la seconde est d’environ un quart de long. Plusieurs millions de kilogrammes de poussière doivent être coincés dans les deux queues, concluent les astronomes. On ne sait pas comment l’astéroïde émettra la poussière. Comme la plupart des autres astéroïdes, il se compose principalement de silicate, un matériau sec et pierreux.

Les comètes, d’autre part, proviennent des profondeurs froides du système solaire. À mesure qu’ils s’approchent du soleil, la glace fond à sa surface et devient un gaz qui, avec des particules de poussière, forme la queue caractéristique d’une comète.

Le télescope spatial Hubble a également fait sensation astronomique : à l’aide des données « Hubble », les chercheurs ont découvert de la vapeur d’eau dans l’atmosphère de l’exoplanète K2-18b. En outre, la comète C/2019 Q4MD observe actuellement un corps céleste qui peut provener de l’extérieur du système solaire. Est-ce le deuxième visiteur interstellaire de notre système solaire?

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